【苹果或10亿美元收购英特尔手机芯片业务 誓要把5G技术捏在自己手心】

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  英特尔正在退出5G智能手机调制解调器业务,而苹果现在可能正在进入。这一转变可能对未来的iPhone产生重大影响——即使这意味着得等到iPhone 16或17。

  据《华尔街日报》周一报道,苹果即将收购英特尔的智能手机调制解调器业务。根据该报道,该交易将使其能够获得英特尔在5G技术方面的一些成果,价值10亿美元,包括专利和员工。苹果目前的iPhone - iPhone XS,XS Max和XR - 使用英特尔调制解调器,而较旧版本的iPhone使用高通的4G芯片。

  苹果一直在扩大零部件市场,试图拥有所有设备的硬件和软件。通过制造自己的芯片,苹果能够更好地控制其发布的功能,并管理推出新设备的时间表。收购英特尔的技术让苹果获得了它无法控制的关键一环——接入蜂窝网络的调制解调器。

  苹果还将获得至关重要的专利,以保护自己免其他移动公司的竞争。要知道,英特尔5G相关专利组合,不仅构成了苹果5G业务的基础,也构成了该领域其他公司产品的基础。值得注意的是,英特尔的拍卖主要集中在8500项专利上,大部分是手机专利,而不是无线开发团队的专利。

  重要的是,获得英特尔5G技术可以帮助苹果公司迅速开始制造将其手机连接到新的超高速5G无线网络的芯片。英特尔在为苹果iPhone制造5G芯片方面时遇到问题多次延期,并且在苹果和高通于4月份达成一项为期多年的芯片供应协议后退出该业务。但英特尔仍然拥有可以使苹果受益的重要专利。虽然英特尔的技术不会帮助苹果在今年推出5G iPhone,但它可以加快苹果公司的内部开发工作。

  Wedbush分析师丹尼尔艾夫斯指出,“这显然是在5G上‘加倍下注’,这仍然是苹果智能手机未来的核心,这些芯片资产使苹果能够进一步控制其供应链和核心芯片设计。”

  苹果和英特尔拒绝置评。

  苹果的芯片努力

  在过去十年中,苹果越来越重视其设备运行所需的零部件。该公司设计了自己的应用程序处理器,作为其移动设备的大脑、图形芯片、蓝牙芯片(可快速将AirPods连接到iphone),以及保护个人数据和生物识别技术免受黑客攻击的安全芯片。

  去年年底,苹果与Dialog Semiconductor达成协议,以6亿美元的价格收购后者的部分业务,从而获得了电源管理芯片,这些芯片对于确保iPhone正确充电、不消耗太多电池非常重要。

  苹果公司也一直致力于研发处理器,以便在2020年取代英特尔的Mac计算机芯片。如果发生这种情况,Mac计算机系列将采用与iPhone和iPad类似的处理器策略,后者已经使用苹果生产的芯片。

  苹果内部无法控制的只有两个主要组件:内存和调制解调器。有多家公司能够销售Apple内存芯片,包括三星和美光,但在调制解调器领域,这个领域更加有限。对于5G来说尤其如此,其中高通基本上是目前唯一的调制解调器供应商。

  苹果不喜欢依赖一家公司生产关键组件,尽管它过去曾这样做过。第一批iPhone使用来自德国英飞凌的调制解调器,英特尔于2011年收购了该业务。苹果在2011年的iPhone 4S和2015年的iPhone 6S和6S Plus上使用高通的3G和4G芯片。第二年,苹果开始在iPhone 7和7 Plus的部分型号中使用英特尔调制解调器,此外,它还在Verizon和Sprint的版本中使用高通的调制解调器,直到最新批次的iPhone。由于高通和苹果之间的诉讼,去年的iPhone只用了英特尔。

  苹果公司一直致力于自己的调制解调器,但据报道它们要到2025年左右才能准备就绪。与此同时,苹果仍然需要依赖高通。

  高通是全球最大的移动芯片制造商,也是目前针对美国市场的5G手机的唯一选择。在今年4月达成和解之前,苹果曾就授权问题与高通展开斗争。在全球范围内,高通只有三个芯片竞争对手:中国台湾的联发科、华为和韩国的三星。在这三家公司中,只有联发科向第三方大量销售芯片。华为和三星主要在自己的手机上使用调制解调器。而联发科的调制解调器首先针对的是中国手机。

  作为苹果和高通法律和解协议的一部分,苹果同意在“多年”内购买高通芯片。这两家公司还没有说合同将持续多久。

  Bernstein分析师Stacy Rasgon指出:“总的来说,多年来, [苹果]自己在半导体上下的功夫令我们印象深刻。” “无论如何,它表明(众所周知)[苹果]总体上不喜欢单一来源,即便是与他们签订的‘多年’供应协议,也可能没有或只有很少的终端价值。”

  5G竞赛

  5G被吹捧为改变游戏规则的技术,能够显著提高无线网络的速度和覆盖范围。它可以比目前典型的4G蜂窝连接快10到100倍,并且有望在未来几年改变我们的生活。

  基本上每个主要的Android手机制造商都将在今年推出5G手机,但苹果最早要到2020年才能拥有5G手机。它依靠高通公司为该设备提供调制解调器,但由于之前的法律大战,他们的开发工作比平时更晚开始。今年推出5G设备并不重要。(5G网络还在不断推出。)但如果到明年晚些时候还没有,对苹果的手机业务可能是毁灭性的打击。

  由于高通公司是唯一的5G调制解调器供应商,其芯片并不便宜。虽然它为苹果的设备调整了调制解调器,但这与苹果实际上从头到尾控制开发是不一样的。

  进入英特尔调制解调器业务并不意味着苹果可以在今年或甚至两年后制造出自己的5G芯片。调制解调器很复杂,并且不断更新以利用更高的速度和其他功能。但它可以帮助苹果发布一款拥有自己的5G芯片的iPhone,比传闻的2025年更快。

  它还可以帮助苹果探索在其他设备中加入5G,甚至创造利用超高速网络的全新产品。

  一旦苹果可以构建自己的5G调制解调器,它就能够将之集成到与应用处理器相同的芯片上。这样做可以让芯片在手机中占用更少的空间,为更大的电池留出更多空间或让设备更加流畅。将应用处理器和调制解调器集成在一起还可以降低功耗并降低手机的成本。

  高通公司的骁龙系列产品将其应用处理器与其调制解调器集成在一起,这是大多数Android手机制造商在其高端旗舰设备中使用的芯片。今年2月,高通公司称其下一代骁龙芯片将其5G调制解调器与设备的大脑集成在一起。三星已经表示将在未来的Galaxy S设备中使用该芯片,可能包括2020年初的Galaxy S11。

  由于苹果是自己制造的应用处理器而不是其调制解调器,因此其设备没有集成芯片组。想象一下具有更长电池续航时间和5G的iPhone。

  如果苹果最终购买了英特尔的智能手机调制解调器业务,这可能是现实。

  为了防御性专利?

  此外,苹果收购英特尔手机芯片业务还有一种可能——防御性专利组合,它就像一份保险单,可以从一开始就防止公司被起诉,或者——通过反诉——限制公司最终应支付的金额,如果诉讼成功的话。

  为什么这是必要的?简而言之,人们和公司已经为如此多的发明申请了专利,在某些情况下专利申请的范围相当之广,以至于几乎任何消费品都可以成为专利诉讼的目标,无论是否合理。在最糟糕的情况下,一场成功的诉讼可能会突然让一款受欢迎产品的停止销售,或利润大减。因此,苹果不能简单地说它想开始生产5G芯片,然后照搬该领域其他公司的做法;它需要保护自己免受诉讼,并在必要时拥有反诉的能力。

  购买英特尔的5 G专利组合可能防止苹果面临侵犯5G专利的境地,比如,华为——一个关键的5G研发强手,据报道拥有世界上15%的5G专利。还有很多规模更小、更渴望获得专利许可费的公司。

  对于苹果等公司来说,另一种选择是与所有能想到的5G发明者签署(并支付)专利许可协议。不幸的是,这并不实际。总会有人对1999年的无线专利提出数十亿美元的要求,希望从全球最大的智能手机制造商之一那里得到一笔不错的回报。

  因此,如果苹果和英特尔达成了一项5G相关的协议,不要感到惊讶,如果这不是关于购买英特尔5G芯片或调制解调器开发团队,而是关于潜在的专利发明。尽管苹果完全有可能在这笔交易中获得人才和知识产权,但其中的大部分价值可能是无形的——针对未来尚未生产的产品所面临的挑战,而不是那些即将上市的产品。无论如何,苹果有自己的调制解调器团队,只有时间才能证明它是否有能力比英特尔提供更可靠的调制解调器。

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